Галактика Андромеды начала поглошать наш Млечный путь

Галактика Андромеды начала поглошать наш Млечный путь

The Guardian: У Млечного Пути когда-то был огромный космический брат — приблизительно такая же по размерам Галактика, которая была расщеплена и поглощена нашим ближайшим соседом — Андромедой. К такому выводу пришли астрономы Мичиганского университета, исследование которых было опубликовано в научном журнале Nature Astronomy.

Драматическая последовательность событий, датируемая двумя миллиардами лет, была реконструирована путем детального обзора звезд в слабом световом ореоле, окружающем ближайшую к нам галактику Андромеды.

галактика Андромеды
Астрономы давно предполагали , что содержимое туманности Андромеды было приобретено по частям, поскольку Андромеда, словно исполинский космический хищник за миллиарды лет своего бытия поглотила сотни маленьких галактик . Однако практически доказать это астрономы смогли только сейчас, с развитием возможностей моделирования космических процессов на суперкомпьютерах.

Исследование состава и траекторий периферических звезд туманности Андромеды выявило ряд их характерных особенностей, свидетельствующих об их происхождении из карликовой галактики-спутника Андромеды, известной как M32.

M32

Некогда галактика М32 парила рядом с Млечным Путем, мало уступая ему в размерах, но со временем огромная Андромеда поглотила внешние слои нашей галактики-близнеца, оставив от неё лишь небольшое ядро, похожее на косточку от съеденной сливы.

«На самом деле это было шокирующим открытием реально понять, что у Млечного Пути был большой брат, а мы никогда не знали об этом», — признается Эрик Белл, профессор астрономии в Мичиганском университете и один из соавторов исследования. «Астрономы столетия изучали и Млечный путь, и Андромеду и М32, её галактику-спутник. Но только сейчас мощный компьютер открыл нам истину».

Андромеда, примерно в два раза превосходящая массой Млечный Путь, является самой большой галактикой в ​​нашей местной группе. В свое время M32 была третьей по величине, но сейчас от неё осталось только ядро.

В теории астрономы давно знают, что внешние галоидные области галактик содержат обломки, оставшиеся от более мелких каннибализированных звездных систем.

«Это похоже на то, как ваш ребенок без вашего присмотра что-то есть на обед. Вы приходите, смотрите на пол и видите какие-то крошки, на основании чего заключаете, что и как было съедено», — объясняет подход астрономов к теме Ричард Д’Суза, научный сотрудник в Мичиганском университете и еще один соавтор исследования.

Гало Андромеды давно вызывало у астрономов большой интерес, поскольку Андромеда к нам относительно близко, чтобы детально её изучить, а огромные потоки звездного вещества и признаки видимой асимметрии нашей галактики-соседа говорят о том, что Андромеда пережила немало драматических слияний.

Анализ галактического гало Андромеды выявил две особенности этой структуры. Во-первых, в нем исключительно много звезд, что нельзя объяснить даже поглощением нескольких мелких галактик. Во вторых, в гало интересное распределение возрастов звезд. Они все практически одногодки и имеют возраст около двух миллиардов лет. Это можно объяснить только тем, что в этот период времени, то есть в течении двух миллиардов лет, Андромеда поглотила одну большую галактику.

Хотя на первый взгляд выводы астрономов кажутся отвлеченными, на самом деле они представляют собой прямой практический интерес. Дело в том, что Млечный путь и Андромеда приближаются друг к другу со скоростью порядка 100 километров секунду и согласно расчетам столкнутся не позднее чем через 3 миллиарда лет, после чего в течении еще миллиарда лет Млечный Путь распадется и будет поглощен, став частью Андромеды. Однако эти расчеты касаются уже видимой части галактик.

Кроме же видимой, светящейся части, галактики имеют огромную, слабо видимую или вообще невидимую часть — так называемое гало, состоящее из одиночных звезд, газа, межзвездной пыли и, как сегодня предполагают, тёмной материи, масса и размеры которой на много порядков превосходят размеры галактики.

Гало у галактик сферическое и простирается намного дальше её видимой, то есть испускающей свет массы. Поэтому, если точные границы гало неизвестны, а тёмная материя невидима, можно предположить, что Андромеда, столкнувшись с Млечным Путем, поглощает его уже прямо сейчас.